Los nuevos prefijos métricos se hacen más grandes y más pequeños

Siempre nos fascina que cada cosa que se fabrica haya tenido que ser diseñada por alguien. Incluso algo tan simple como una bolsa y una caja que contiene cereales. Alguien ha tenido que calcular las dimensiones, los materiales, la impresión en ella y asignarle un código UPC. Esas personas no siempre son ingenieros, pero alguien tiene que pensarlo, por muy mundano que sea, antes de poder fabricarlo. ¿Pero qué pasa con los términos que utilizamos para expresar las cosas? También hay que pensar en ellos. En el caso de los prefijos métricos como kilo, mega y pico, parece que es la Conferencia General de Pesos y Medidas la que ha celebrado recientemente su 27ª sesión. Como resultado de ello, tenemos cuatro prefijos métricos más que aprender: ronna, quetta, ronto y quecto.

Aparentemente, los nuevos prefijos son para acomodar el "big data", que está produciendo rápidamente más datos que átomos hay en el Universo. En realidad, se propusieron antes en una forma ligeramente diferente, pero se aceptaron en la conferencia. Al parecer, quecca se parece demasiado a una palabrota portuguesa. Entonces, ¿qué significan realmente? Un QB (quettabyte) sería 1030 bytes, mientras que un RB (ronnabyte) es sólo 1027.  Así que 1 QB sería 1.000.000 de yottabytes (YB) el anterior tope de la escala.

En el otro extremo de la escala, la anterior medida diminuta era el yocto. Así, un yW o yactovatio, sería 10-24 vatios. Un rw (rontowatt) es 10-27 y el qw o quectowatt es 10-30. El extremo más grande de la escala parece más práctico, ya que ahora el sol pesa 2.000 quettagramas en lugar de 2.000.0000 yottagramas. Antiguamente, solíamos mezclar prefijos como micro-micro farad en lugar de picofarad, por lo que también se podía decir que eran 2 mega-yottagramas, pero ese uso ha caído en desuso en los tiempos modernos.

Lamentamos que la anterior propuesta de un estudiante para ronna fracasara. La propuesta habría tenido el prefijo como "hella" como en un "hellawatt". Al menos se recordaría. Al parecer, sin embargo, no era un contendiente serio porque las nuevas entradas tienen que tener una letra única y tratan de evitar las cosas que miden unidades físicas comunes, aunque algunas de las más antiguas lo hacen. Así que hella, por ejemplo, choca tanto con henry -la unidad de inductancia- como con hecto, que es un prefijo existente. Si se escribe HW es un hectovatio, no un hella. Por lo menos en terminaba en "a" y no en "o", lo que indica una potencia positiva de 10 en lugar de una negativa, pero eso no fue suficiente para ganarse un puesto en la lista.

Por supuesto, la verdadera política en metrología no es la denominación de las cosas, sino la definición de las unidades. Algunos se meten de lleno en eso.

Alberto Gimenez
Alberto Gimenez

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