Rex no era realmente un PDA, fue el primer excelente Rolodex digital

En la década de 1990 me fascinaban las computadoras pequeñas. Usé la punta de la palma HP200LX durante casi diez años, sobre lo que escribí en diciembre. Naturalmente, el organizador Franklin Rex 3 PCMCIA me llamó la atención cuando se lanzó en 1997. Aquí hay un Asistente digital personal (PDA) del tamaño de una tarjeta de crédito que no solo cabe en el bolsillo, sino en la camisa del bolsillo.

Visto hoy, era un paradigma interesante. La pantalla ocupa casi toda la cara frontal del dispositivo con algunos botones de navegación. ¿Pero no es un acuerdo que no puede ingresar o editar la información de contacto en el dispositivo? Esto fue mucho antes de que los teléfonos celulares penetraran, y si tenía la opción de conectarse a Internet, estaba involucrado un teléfono o un cable Ethernet. La posibilidad de tener una gran base de datos en su bolsillo visible sin golpear una computadora portátil con forma de ladrillo sobre una mesa era bastante grande.

Creo que la característica mortal fue la interfaz PCMCIA. Me desafié a mí mismo a revertir la API para poder sincronizar datos fuera del

Espera, ¿qué es Rolodex?

El Rolodex original

Algunos de nosotros recordamos el Rolodex, que alguna vez fue una popular versión impresa de las bases de datos de contactos actuales que todos tenemos en nuestros teléfonos y computadoras. El Rolodex, un nombre inapropiado de "balanceo" e "índice", fue patentado en 1956 por Hildaur L. Neilsen de Zephyr American Corporation en la ciudad de Nueva York. El marco Rolodex sostiene tarjetas de índice con muescas especiales que hacen clic en dos anillos, lo que permite al usuario encontrar el contacto deseado girando toda la pila de tarjetas con una de las ruedas grandes a cada lado. La información de contacto se puede escribir o mecanografiar en tarjetas en blanco, o se pueden usar tarjetas especiales con funda para guardar tarjetas de presentación. A pesar de aparecer en los museos de hoy, la compañía Rolodex todavía rodea y vende tanto marcos como tarjetas; incluso ofreciendo plantillas descargables para que pueda crear sus propias tarjetas en casa.

En algunas profesiones, como las ventas y el periodismo, el Rolodex de uno es un tesoro escondido, que contiene años de contactos acumulados transportados literal o figuradamente de un trabajo a otro. Con el advenimiento de la computación personal, estas listas han cambiado a formato electrónico. Insertar una lista de contactos en su computadora fue simple y muy útil, pudiendo llevar su lista en su bolsillo aún más (recuerde, esto sucedió antes de que la mayoría de la gente tuviera un teléfono celular, y mucho menos un teléfono inteligente). En los años 90 se introdujeron varios productos electrónicos pequeños similares a Rolodex, pero ninguno se hizo muy popular.

Pruebas torpes sobre reemplazos digitales

A medida que surgió la era de las computadoras, las empresas se apresuraron a convertirse en el reemplazo del Rolodex original. Algunas parecían computadoras, otras más como calculadoras de bolsillo.

Franklin Ace 100 Franklin Rolodex RF400

La compañía Franklin Computing lanzó un par de clones de Apple II a principios de 1982. Es posible que no conozca el Franklin Ace 100 o 1000, pero su batalla legal con Apple envió ondas a la comunidad de software que todavía sentimos hoy. La Corte de Apelaciones de los Estados Unidos dictaminó en 1983 que un sistema operativo de computadora y el código binario asociado estaban protegidos por derechos de autor.

Esto ha cambiado el enfoque de Franklin de las computadoras a los dispositivos electrónicos portátiles como el diccionario de bolsillo Spelling Ace, el traductor de bolsillo Language Master y el eBookMan. Antes de crear el Rex, Franklin también hizo varios organizadores de bolsillo pequeños y tenía una licencia exclusiva de la marca Rolodex.

Al otro lado del océano, la japonesa CBM Corporation, parte de Citizen Watch, fabricó calculadoras electrónicas y receptores de televisión de bolsillo en la década de 1980. También tenían una familia de pequeños dispositivos "Memory Bank". Eran tarjetas de crédito, pero tenían una capacidad de memoria limitada y una pantalla pequeña.

El ascenso y la caída de Rex

El Rex era diferente. Era como una pieza de tu computadora de escritorio que pudieras llevar contigo. Pero lo más importante es que fue fácil mantenerlo actualizado.

La historia de Rex depende de un nombre conocido. Cualquiera en la programación de computadoras hoy en día sin duda ha oído hablar de Philippe Kahn, el inventor de Turbo Pascal y fundador / CEO del gigante del software Borland. Aunque fue expulsado públicamente de la junta en 1994, se le permitió llevar los productos que lo acompañan a Borland a su nueva compañía, Starfish Software. Starfish se centró en la sincronización de IP y la programación, y se asoció con Franklin y Citizen para presentar un nuevo organizador de bolsillo.

El organizador de bolsillo Rex3 PCMCIA

El nombre Rex es un diminutivo del nombre Rolodex, muy acertadamente porque el factor de forma en sí es un diminutivo físico de la realidad. Los Rolodeks electrónicos anteriores sacrificaban el tamaño de la pantalla para dejar espacio para un conjunto de teclas de entrada apenas funcionales. Rex de Kahn tomó el enfoque opuesto, renunciando a cualquier método de entrada y maximizando el área de la pantalla. Esta no fue una idea tan mala como podría parecer si admite que el dispositivo se usará solo como referencia y se actualizará desde su computadora. Y aunque el factor de forma fue (y sigue siendo) ciertamente sorprendente, desde la perspectiva de Kahn, su nueva tecnología de sincronización TrueSync fue la verdadera estrella del espectáculo.

La transferencia de datos unidireccional desde su computadora a un pequeño organizador puede parecer simplista, pero eso era solo un pequeño subconjunto de TrueSync. Fue creado para proporcionar sincronización de datos por cable e inalámbrica entre sus dispositivos, una tarea que requería no solo resolver los problemas técnicos de ie, sino domar la Torre de Babel representada por los muchos formatos de intercambio de datos diferentes e incompatibles del día. TrueSync generó SyncML y un grupo industrial que estandarizó el intercambio de datos y la administración de dispositivos.

Hacer un chapoteo

No es sorprendente que el atractivo diseño y el tamaño del Rex surgieran mucho cuando se presentó en 1997. El Rex-3 tenía un enorme almacenamiento de 256 KB (era un Rex-1 de muy corta duración con solo 64 KB, por lo que evitable que los coleccionistas ni siquiera estaban seguros de que alguna vez se vendió en el mercado). Pero solo un año después, las cosas comenzaron a desmoronarse. Starfish se vendió a Motorola y Franklin informó una pérdida gigantesca por la que culparon al Rex. Toda la empresa se vendió a Xircom en 1999 y, a su vez, la vendieron a Intel al año siguiente. Intel finalmente eliminó el producto en 2001.

StarTAC Clip-in Rex

Durante esta reestructuración de propietarios tuvieron lugar varias iteraciones del diseño y los nombres de los modelos. El modelo Rex Pro / Rex-5000 se introdujo en 1998, lo que agregó una capacidad de entrada modesta, duplicó la memoria hasta 512 KB y tenía un procesador más rápido. Incluso se hizo una versión que cambió a un teléfono plegable Motorola StarTEC. Xircom hizo una revisión completa, lanzando el Rex-6000 en 2000. Mantuvieron el factor de forma, pero reemplazaron el coraje con Citizen DataSlim-2. Esta fue una PDA sorprendentemente capaz y extensible, con una comunidad bien establecida de desarrolladores japoneses. Pero ya era demasiado tarde: los consumidores centraron su atención en Palm Pilots, más fáciles de usar.

Hackear la interfaz REX: HP2REX

Cuando puse mis manos en Rex y no podía dejar de pensar en conectarlo directamente con la HP200LX, que presenté en un artículo reciente, porque tiene su propia ranura PCMCIA. Si bien podría sincronizarse a través de RS-232.

Por desgracia, las especificaciones de la interfaz no estaban disponibles para ambas interfaces. Justo cuando estaba a punto de rendirme, descubrí a un grupo de personas en Alemania que estaban investigando el formato Rex. Decidí que redoblaría sus esfuerzos y crearía un programa para sincronizar los datos del organizador personal HP-200LX con Rex3.

Había dos capas de desenfoque para combatir. La memoria del Rex constaba de varios bloques de memoria de 1K. Un espacio de memoria plano adyacente consistía en algunos de esos bloques que estaban en una gran lista de doble enlace. Además de la diversión, todos los bloques no estaban necesariamente llenos. Esto se hizo sin duda para hacer la tarea de insertar y borrar datos rápidamente, sin tener que mezclar excesivamente bloques de memoria.

Una vez que tomó la capa inferior, hubo otros formatos con los que lidiar, uno para cada tipo de datos: contactos telefónicos, citas del calendario, notas, tareas pendientes, zonas horarias y preferencias. Cada tipo de datos residía en diferentes secciones de este espacio de memoria plana. Pasé meses descifrando estos formatos para completar los campos faltantes de los esfuerzos del grupo alemán. Todavía recuerdo que la decodificación de los distintos tipos de citas repetitivas me producía no solo dolores de cabeza, sino también una apreciación de la complicada lógica involucrada en lo que parecería ser un asunto simple.

Asumí que se podía escribir un solo programa completo, pero en su lugar, adopté el enfoque popular. A diferencia del Rex, los formatos PIM de la HP200LX no eran ningún secreto. Ya existen varias herramientas para importar / exportar el formato nativo desde / hacia archivos CSV. Solicité la ayuda del compañero desarrollador de HP Palmtop Mack Baggette para escribir el código de interfaz PCMCIA para mí, ya que él ya había experimentado hablando con ese puerto. Mi programa HP2REX usó estas herramientas para realizar la transferencia de datos PIM desde la HP200LX y al Rex, por lo que se centró solo en los algoritmos de traducción. Se fusionó en un archivo de secuencia de comandos de ejemplo para brindar la conveniencia de una operación con un solo comando. En el uso diario, realmente no había sincronización, ya que Rex3 no tenía capacidades de edición. Cada vez que sincronizabas con Rex, básicamente volaba el contenido y escribía una nueva copia. Pero leer datos del Rex era posible, de hecho esencial, para romper los formatos.

La última edición de 2001 se publica en Github para los curiosos.

¿Donde están ahora?

La compañía Rolodex todavía existe y vende los famosos marcos de índice y tarjetas de papel. Después de fusionarse y trasladarse a Hong Kong, la empresa recién nombrada Franklin Electronic Publishers fabrica pequeños dispositivos de referencia de bolsillo hasta el día de hoy. Citizen todavía está fabricando calculadoras, y su PDA Dataslim-2 descontinuada todavía tiene un nicho de seguidores.

Philippe Kahn es quizás el miembro más interesante del equipo de Rex. La compra posterior de Starfish / TrueSync por parte de Motorola sugiere que él visualizó correctamente la sincronización de datos como el problema real, no como el hardware. Pero incluso antes de que la hierba comenzara a crecer en la tumba del Rex, Kahn se embarcó en otro libertinaje inventivo. Se le atribuye el envío de la primera instantánea del teléfono celular del nacimiento de su madre desde la maternidad a más de 2,000 amigos (vea la película de recreación al final de ese artículo sobre Spectrum). La revista Time eligió esta foto para su colección Las imágenes más influyentes de todos los tiempos.

Primera solución para compartir fotos con teléfono con cámara

Su fascinación por enviar fotos por teléfono llevó al inicio de LightSurf en 1998, un proveedor de soluciones de mensajería multimedia. Aún con problemas, en 2005 Kahn creó otra cuarta compañía, Fullpower Technologies, que se enfoca en sensores e IoT. Parece que finalmente se ha asentado, habiendo permanecido en Fullpower hasta el día de hoy.

¿Sobre el Rex? Bueno, salvo en manos de unos pocos coleccionistas y curiosos, diría que el Rex está muerto. Pero si lo piensas bien, todos los aspectos centrales del Rex, excepto su pequeño tamaño, siguen vivos en los teléfonos inteligentes de hoy. Si alguna vez usó uno de estos dispositivos de tarjeta de crédito, comparta su historia a continuación comentarios.

  • Nik dice:

    Tengo un Rolodex. Vendí algunos en eBay. Qué dispositivo tan genial entonces, pero Intel lo mató. Creo que Intel quería a los desarrolladores, no al producto.
    También tuve el Xircom Rex

  • Ren dice:

    Maldita sea, ese tipo de la imagen es una unidad absoluta

  • Búho dice:

    Este RF400 me recuerda mucho al Casio SF4600B, que sigo usando después de casi 30 años (quizás te preguntes por qué, pero las baterías duran dos años y me gusta la tecnología vintage que sigue compartiendo, por eso mi teléfono es Nokia 2680)

  • Daniel Dunn dice:

    La sincronización es realmente el elemento crítico. La electrónica es muy confiable para * hacer * cosas, pero las cosas anticuadas todavía parecen pegarse * no * a hacer cosas, por ejemplo, cómo perder sus datos.

    No he tocado nada parecido a un directorio en papel durante años, pero no habría confiado en lo digital si no tuviera toda la infraestructura de sincronización. Esos primeros mini-organizadores independientes eran geniales, pero los datos digitales insostenibles no son el mejor plan.

    • BT dice:

      Los directorios en papel también rara vez se respaldan, ya que implican muchos trabajos o muchas fotocopias. Y los datos se pierden fácilmente, solo una taza de café derramada ...

  • Jabberwock dice:

    Tenía tanto Rex 5000 como Rex 6000. Incluso escribí algunos programas para este último. Ambos dispositivos eran casi inútiles (al menos para mí), pero como dispositivo maníaco los amaba de todos modos.

  • J. Peterson dice:

    Recopilé el Rex comprado cuando estaba actualizado, y reuní un par más en una carta anual de Ebay solo por el factor de "dispositivo genial". Es uno de esos productos que se ve muy bien, pero es incómodo en el uso diario.

    Los días del producto se calcularon con la llegada del USB, que desplazó las ranuras para tarjetas de computadora de las que dependía el producto.

  • Edward Nardella dice:

    He querido uno de estos durante años.

  • ytmytm dice:

    Subí libros en formato TXT a Rex 5000 como recordatorio, fue mi primer libro de lectura.

  • Hirudinea dice:

    Pero si renuncio a mi Rolodex, ¿dónde guardaré las direcciones de zoroastrianos y alienígenas?

  • MisterFixIt1952 dice:

    Hace unas semanas limpié mi ático y me encontré con mi viejo rex, con una caja y un soporte. De hecho creo que tengo 2 de ellos. Comencé a tirarlos, varias veces cuando los revisé porque básicamente son inútiles para mí hoy porque no tengo forma de actualizar la información en ellos. Sin embargo los conservé porque eran muy hermosos y los amé en su tiempo. Además, dado que todavía están en el cajón y no se agrietan detrás del cajón, de alguna manera me las arreglé para resistirme a tirarlos.

    Todo esto es un problema porque soy un tecno-Pack Rat y he intentado paliar mi acumulación de cosas. A los 686 años, o aligeras la carga o empiezas a pensar en cuánta mierda quieres causarles a tus familiares sobrevivientes. De hecho, me agradan mucho más mis parientes. La próxima vez que esté en el ático, mirando la acumulación de mis obsesiones de toda la vida, moveré el juego a Electronic Pong, recogeré el REX, reflexionaré sobre este artículo, miraré con nostalgia la papelera y probablemente pondré el REX. en la repisa. .

Fernando Román
Fernando Román

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