Los últimos días de los vigilantes de incendios

Durante más de un siglo, el Servicio Forestal de los Estados Unidos ha empleado a hombres y mujeres para vigilar vastas franjas de tierra salvaje desde torres de vigilancia aisladas. Armados con poco más que un par de binoculares y un mapa, estos miradores sirvieron como un sistema de alerta temprana para combatir los incendios forestales. Con el tiempo, las torres se equiparon con radios y, más tarde, con una conexión celular o satelital a la Internet, pero más allá de eso, el trabajo de los vigías de incendios ha cambiado poco desde el siglo XX.

Como los fareros de antaño, hay un cierto romance alrededor de los vigías de fuego. Sentados solos en su torre, la mayor parte del tiempo se pasa mirando un horizonte que han memorizado a lo largo de años o incluso décadas, observando cuidadosamente el más mínimo olor a humo. El aislamiento ha sido una prisión para algunos, y un paraíso para otros. El autor Jack Kerouac pasó el verano de 1956 en una torre de observación en el Pico de la Desolación en el estado de Washington, una experiencia sobre la que escribió en varias obras incluyendo Ángeles de la Desolación .

Pero lentamente, en un cambio completamente imperceptible para el público, la era de los vigías de incendios ha ido llegando a su fin. A medida que la tecnología mejora, la idea de posar a un humano en la cima de una alta torre durante meses parece cada vez más arcaica. Muchos se oponen firmemente a la idea de que la automatización sustituya a los trabajadores humanos, pero en el caso de los puestos de vigilancia contra incendios, es difícil argumentar en contra. La visión computarizada ofrece un ojo inquebrantable que puede detectar hasta la más pequeña columna de humo entre las hectáreas de bosque, mientras que los aviones teledirigidos equipados con GPS pueden señalar su ubicación y hacer evaluaciones in situ sin riesgo para la vida humana.

En un momento dado, el Servicio Forestal de los Estados Unidos operó más de 5.000 torres de vigilancia de incendios permanentes, pero hoy en día ese número se ha reducido a cientos. A medida que este trabajo de nicho se desvanece aún más en la oscuridad, echemos un vistazo a la herramienta más famosa del puesto de observación de incendios, y la tecnología moderna preparada para reemplazarla.

El Osborne Firefinder

En el nivel más básico, el trabajo del vigía de incendios es detectar y localizar los primeros signos de un posible incendio. Esto se reduce a escudriñar cuidadosamente el horizonte en busca de señales de humo, y si se ven, trazar la posición de la pluma en un mapa y comunicar su ubicación a los equipos de bomberos de turno. Todo lo que un vigilante de incendios necesita para cumplir esta tarea es un mapa del área que está monitoreando, e idealmente un par de binoculares o un pequeño telescopio. De hecho, antes del siglo XX, este habría sido el alcance del equipo disponible.

Pero en 1911, William Bushnell Osborne inventó la herramienta que finalmente se convertiría en el sello distintivo del vigía de incendios: el Osborne Firefinder. El dispositivo, una especie de alidada, presentaba un gran mapa circular del área circundante y un aparato de observación que giraba sobre él. Algunas variaciones del Firefinder utilizaban lo que en realidad era un visor de rifle, pero otras utilizaban un "peep" visor que no era más que una tira de metal con un pequeño agujero perforado en ella. En cualquier caso, el operador giraba el Firefinder hasta que podía ver la base de la columna de humo a través de la mira.

El centro del mapa circular representaba la ubicación de la torre, con los encabezamientos de la brújula marcados alrededor de toda la circunferencia. Cuando el humo fue avistado, los grados de rotación marcados por el Firefinder corresponderían al azimut del objetivo. Este rumbo podía ser reenviado a otras torres cercanas y, suponiendo que pudieran ver el humo desde su punto de vista, permitía triangular la ubicación del fuego.

Si no hubiera otras torres en el área, o no pudieran ver el humo desde su posición, el operador del Firefinder podría emplear las marcas de medición de la elevación en las miras para estimar la distancia. Con el rumbo de la brújula y una idea de cuán lejos estaba el humo de la base de la torre, las tripulaciones en tierra tendrían al menos suficiente información para iniciar su búsqueda.

Regreso al futuro

El Osborne Firefinder era un dispositivo sencillo con pocas piezas móviles y, sin embargo, cuando se instalaba y calibraba correctamente, permitía a los vigilantes de incendios localizar el peligro potencial con una precisión sin igual para la época. Siendo realistas, el Servicio Forestal de los Estados Unidos no tenía una mejor manera de señalar la ubicación de un incendio hasta que el uso de aviones se hizo práctico. Pero aún así, el Firefinder era una opción convincente ya que era barato y fácil de usar.

Además, el Firefinder pasó por su propia evolución a lo largo de los años, con nuevas variaciones que aumentan constantemente su precisión y utilidad. Estas actualizaciones incrementales culminaron con la versión de 1934, de la cual se fabricaron más de 3.000 y se distribuyeron a torres de vigilancia tanto en el país como en el extranjero. Increíblemente, esta versión se siguió fabricando en los Estados Unidos hasta 1989.

El prototipo del SDTDC Firefinder

Pero en la década de 2000, hubo un problema. Con los Osborne Firefinders originales todavía en uso en todo el país, y el suministro de piezas de repuesto disminuyendo, el Centro de Tecnología y Desarrollo de San Dimas (SDTDC) del Servicio Forestal decidió investigar la réplica de los dispositivos antiguos . Los diversos modelos del Firefinder fueron comparados, desmontados y modelados en AutoCAD. Se hicieron algunas ligeras modificaciones basadas en las aportaciones de veteranos vigías de incendios, y se construyeron y probaron prototipos del nuevo y mejorado modelo de 2003 del Firefinder en las torres de vigilancia de Odell Butte y Green Mountain en Oregón.

Después del exitoso programa de pruebas, Palmquist Tooling en California empezó a fabricar nuevos Firefinders y piezas de repuesto que eran en gran medida compatibles con los modelos originales. Las mejoras para los Firefinders modernos incluyeron el reemplazo de los componentes de hierro fundido por aluminio para ahorrar peso, y la adición de cojinetes de nylon para reducir el desgaste.

Ojos en el cielo

Los buscadores de fuego, ya sean las versiones originales de Osborne o las versiones actualizadas de SDTDC, se siguen utilizando activamente hoy en día. Dada la ubicación fija de la torre como punto de referencia, ofrecen a los vigías una forma simple y fiable de determinar con una precisión razonable las coordenadas de un posible incendio. Pero la realidad es que los sistemas automatizados pueden hacer el mismo trabajo más rápido y con un grado de precisión mucho mayor que cualquier humano.

Actualmente, hay una serie de diferentes enfoques de alta tecnología que se están utilizando o considerando para la detección de incendios. Un nuevo sistema basado en el espacio acaba de ponerse en línea durante el verano que utiliza los datos de varias naves espaciales en órbita, incluidos los últimos satélites meteorológicos GOES, para proporcionar una vigilancia continua de los incendios forestales potenciales o en curso. Con actualizaciones que se envían tan rápido como una vez por minuto, el sistema ofrece a los organismos de emergencia una visión de alto nivel de la situación casi en tiempo real, lo que permite coordinar los esfuerzos de manera mucho más eficiente de lo que era posible en el pasado.

Pero sólo se puede ver un poco desde el espacio. Para proporcionar una visión más cercana de las condiciones en la tierra sin poner en peligro la vida humana, se han aprobado varios pequeños vehículos aéreos no tripulados (UAV) para su uso en y alrededor de los incendios forestales activos con el fin de realizar una vigilancia in situ. Estas naves pueden acercarse mucho más al fuego que los vehículos tripulados o los bomberos, y proporcionan información crucial sobre la mejor manera de combatirlo. Vehículos aéreos no tripulados similares demostraron ser invaluables durante el incendio de la catedral de Notre Dame, y representan algo así como una revolución en la tecnología de lucha contra el fuego cercano.

El Halcón Silencioso, un vehículo aéreo no tripulado eléctrico solar utilizado para la vigilancia de incendios forestales

Freaks on the Peaks

Es innegable que la tecnología ha suplantado en gran medida a los vigías de incendios en este punto. El Servicio Forestal de los EE.UU. en realidad alquila muchas de las torres como cabañas de vacaciones de verano ahora, ya que la tarea para la que fueron construidas ha sido anticuada por los satélites y los vehículos aéreos no tripulados. Pero en las partes del país donde las torres todavía están dotadas de los autodenominados “Freaks on the Peaks”, las viejas costumbres están vivas y en buen estado.

Incluso con toda la tecnología moderna disponible, los vigías humanos pueden ser una opción viable. Para empezar, son baratos: la mayoría de los vigías de incendios son empleados sólo durante los meses de verano y pagan un promedio de 12 dólares por hora. Algunos de los vigías han estado estacionados en la misma torre durante décadas, lo que les da una experiencia invaluable con los matices de la tierra que pueden ser críticos en una crisis. También hay que tener en cuenta las condiciones de funcionamiento: Los UAVs tienen dificultades para volar en las tormentas de verano que se sabe que desencadenan incendios forestales.

Con el tiempo, es probable que incluso estas ventajas sean superadas por sistemas automatizados más nuevos y avanzados. Pero hasta entonces, un pequeño ejército de hombres y mujeres seguirá subiendo a sus torres cada primavera y vigilando el bosque con poco que les haga compañía más allá de un Osborne Firefinder que probablemente fue construido décadas antes de que nacieran.

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