¿Quién inventó el ratón? ¿Estás seguro?

Si le preguntas a la mayoría de la gente que inventó el ratón, no lo sabrán. Los que sí lo saben, dirán que fue Doug Englebart. En 1964 tenía una caja con dos ruedas que funcionaba como un ratón moderno como parte de su trabajo en el Instituto de Investigación de Stanford. Hay un famoso video de demostración de 1968 de él mostrando lo que se parece mucho a una vieja computadora Mcintosh. Resulta que otras dos personas pueden haber reclamado antes un ratón – o, al menos, una bola de seguimiento. Entonces, ¿por qué nunca has oído hablar de ellos?

El ratón UK

Ralph Benjamin trabajó para la Marina Real Británica, desarrollando sistemas de seguimiento por radar para buques de guerra. Justo después de la Segunda Guerra Mundial, Ralph estaba trabajando en el Sistema de Visualización Integral – una forma de que los barcos monitoreen los aviones de ataque en una cuadrícula. Usaron un “rastreador de bolas”. A diferencia del ratón de Engelbart, éste usaba una bola metálica montada sobre ruedas recubiertas de goma. Este es más parecido a un ratón moderno no óptico, aunque el rastreador de bolas te hacía deslizar la mano sobre la bola en lugar de hacerlo al revés. Una especie de disposición de la bola de seguimiento.

Resulta que la marina prefería un joystick y el trabajo era todo secreto. Ralph pasó a ocupar puestos importantes en el GCHQ y la OTAN, y aunque no se le atribuye ningún mérito, se dice que estaba contento de que la gente usara un dispositivo que él había pensado, aunque no lo aprendieran de su invento.

Se podría argumentar que este dispositivo no tiene mucho en común con un ratón moderno, pero mira la foto del interior de un viejo ratón de serie. Hay una bola. Las pequeñas ruedas se mueven a medida que la bola se mueve y los fotosensores detectan el movimiento y la dirección de las pequeñas ruedas. Volteada, esta es una simple bola de seguimiento.

¿Dónde está Canadá?

Aunque era un secreto para el público, los ingenieros canadienses que trabajaban para Ferranti Canadá tuvieron la oportunidad de ver el sistema y en 1949 comenzaron a trabajar en DATAR – un sistema que intentaba construir una imagen de operación común a partir de los datos de los sensores a través de un grupo de trabajo naval.

Construyeron un trackball similar al que tenía Ralph, aunque su elección de bolas fue una bola de bolos de cinco pines canadiense. Si usted no está familiarizado con esta variación de los bolos, las bolas son lo suficientemente pequeñas para caber en una mano y, por lo tanto, no suelen tener agujeros para los dedos.

DATAR fue un éxito y todos los que lo vieron quedaron impresionados. Sin embargo, nadie quiso entrar con la Marina Real Canadiense y no pudieron soportar el costo por sí solos. A pesar de construir un prototipo exitoso en cuatro años, el programa terminó.

El trackball de DATAR utilizó dos discos X y dos discos Y. Los discos hacían contacto mecánico con los cables y el conteo de pulsos permitía al sistema entender la posición de la bola. Una vez más, el proyecto era secreto, por lo que no mucha gente vio uno de estos en acción.

Comercialización

A pesar de toda esta actividad temprana, sería 1965 o 1966 antes de que aparecieran los trackballs comerciales. La empresa alemana Telefunken ofreció un trackball en 1965 y en 1968 se dio cuenta de que se podía dar la vuelta para crear lo que llamaríamos un ratón. Llamaron a ambos dispositivos el RKS 100-86 y lo puedes ver en la foto adyacente.

De la teoría a la práctica

El ratón que conocemos está muy lejos de un RKS 100-86 o del ratón original de Engelbart (ver la foto adyacente).

El ratón de hoy probablemente tiene un sensor láser y una serie de botones. Pero la idea sigue siendo la misma: ofrecer una forma de alta resolución para apuntar a algo en la pantalla y actuar sobre ello.

Hay alternativas. El trackball sigue existiendo y es favorecido por los mecanógrafos de toque duro. Hay trackpads y algunos portátiles tienen las pequeñas perillas de borrado. Hay pantallas táctiles y un número cada vez menor de lápices de luz. Pero el ratón ha sobrevivido a la prueba del tiempo para ser la forma predominante de interactuar con las pantallas. No está mal para un trackball puesto al revés.

Y si nunca has visto la “Madre de todas las demostraciones” de 1968 de Engelbart que muestra el procesamiento de textos, la mensajería instantánea, los hipervínculos, un impresionante teclado de funciones y, por supuesto, el ratón en uso, puedes encontrarlo en el siguiente vídeo.

Créditos de las fotos:

Ratón de serie © Raimond Spekking CC BY-SA 4.0

RKS 100-86 [Marcin Wichar] CC-BY-SA-2.0

Ratón Engelbart [SRI International] CC-BY-SA-3.0

 

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