No creas todo lo que lees: El gran engaño de la tostadora eléctrica

Todos hemos buscado cosas en Wikipedia y, por lo general, suele ser información correcta. Sin embargo, el hecho de que cualquiera pueda editarla da lugar a abusos y la hace poco fiable. ¿Un ejemplo? La página de la BBC [Marco Silva] tiene la historia del gran bulo de la tostadora online que identificó erróneamente al inventor de la tostadora con gran repercusión.

Deberías leer la historia original, pero en caso de que quieras una sinopsis, aquí va: Hasta hace poco, la entrada de Wikipedia sobre las tostadoras decía que un escocés llamado Alan MacMasters inventó la tostadora eléctrica en el siglo XIX. Suena plausible. Más aún porque varios libros lo habían recogido junto con el sitio web Brand Scottland del gobierno escocés. Al menos una escuela tuvo un día en memoria del inventor y un programa de televisión también lo honró con un postre especial que llevaba el nombre de Alan MacMasters, el supuesto inventor.

Y si buscabas "Alan MacMasters", te llevaba a una página con su biografía. El único problema es que no es más que un ingeniero de 30 años que vive actualmente en Londres. Ni siquiera estamos seguros de que tenga una tostadora.

Todo comenzó en 2012 cuando un profesor universitario advirtió sobre el uso de Wikipedia como fuente. Le dijo a la clase que un amigo suyo había puesto su propio nombre como inventor de la tostadora. Así que el verdadero Alan MacMasters y sus amigos decidieron que debían corregirlo, pero luego, en una broma, decidieron sustituirlo por el nombre de Alan. La broma quedó en el olvido hasta que el Daily Mirror incluyó en su lista el invento de la tostadora de MacMaster. Alan decidió entonces crear un artículo completo sobre "él mismo" en 2013. Incluía una foto de sí mismo mal photoshopeada: el desgarro que ocultaba su ropa moderna. Durante una década, la historia se difundió junto con algunos adornos. Al parecer, fue una especie de meme.

El año pasado, un escolar de Kent se dio cuenta de que la foto parecía falsa y lo planteó en un grupo de Reddit que habla de Wikipedia. Una pequeña investigación hizo que se borrara el artículo.

Lección aprendida

Hay una vieja demostración científica en la que se hace que la gente adivine cuántas bolas de chicle hay en un tarro. Las suposiciones individuales suelen ser erróneas, a veces salvajes. Pero, de alguna manera, la media será inquietantemente correcta. Pero eso supone que tienes un tamaño de muestra suficientemente grande para hacer la media.

Tal vez la conclusión sea que, aunque Wikipedia no siempre es totalmente precisa, es más probable que lo sea en cosas que reciben mucha atención, ya sea porque la gente está interesada o porque hay una controversia. Después de todo, cuando la gente se fijó en el artículo de Alan McMaster, se resolvió, y en 24 horas. Pero durante mucho tiempo, nadie se fijó realmente en él.

Si se obtiene la fecha de inicio de la Segunda Guerra Mundial o la edad de un líder mundial, probablemente sea correcta porque la gente presta atención. Pero cuanto más oscura sea la información, más probabilidades hay de que no haya sido revisada por suficientes personas como para estar seguros. Lo mismo se aplica probablemente a los sitios web en general. Aunque nadie es perfecto, se tiende a ponderar la información de fuentes conocidas y creíbles sobre la información de algún desconocido.

¿Y quién era?

Foto de la tostadora D12 por Eric Norcross

Ya he señalado antes que, aunque todo el mundo conoce a Ameilia Earheart, en realidad no dio la vuelta al mundo. ¿Quién lo hizo? Jerrie Mach fue la primera mujer que dio la vuelta al mundo en solitario en 1964. ¿Y quién inventó la tostadora? Los expertos en tostadoras dicen que fue el estadounidense Frank Shailor quien presentó la patente en 1909 en nombre de General Electric. No es que se trate de algo que podamos reconocer como una tostadora.

Una de las mejores partes de estar vivo hoy en día es que vivimos en un mundo en el que el equivalente a la información de miles de bibliotecas es accesible desde nuestros salones. La responsabilidad que conlleva es que tenemos que ser consumidores críticos de información. Puede que el crowdsourcing no sea malo, pero hay que ser consciente de lo grande que es la multitud y de quiénes la componen antes de poder asignar validez a cualquier cosa que se lea.

Pensamos que las historias falsas son algo moderno, ¡pero no es así! Si haces que tu bulo tenga al menos algún elemento creíble, llegará más lejos, aunque eso no es un requisito.

Manuel Gómez
Manuel Gómez

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