La gira de regreso del tigre de Tasmania, impulsada por la ciencia

Los científicos estiman que alrededor de 900 especies se han extinguido solo en los últimos cinco siglos, por no hablar de los miles o millones que desaparecieron de la vida en los miles de millones de años anteriores.

La sabiduría convencional establece que después de que un animal se extinguió, desapareció para siempre. Sin embargo, un equipo de la Universidad de Melbourne espera cambiar todo eso con su nuevo proyecto destinado a revivir al tigre de Tasmania.

Icono oscuro

"Benjamin" fue el último tilacino vivo conocido que murió en el zoológico de Hobart en 1936. Crédito: Dominio público

El tigre de Tasmania, o tilacino, como también se le conoce, fue visto por última vez en 1936, cuando un macho llamado Benjamin murió en cautiverio en el zoológico de Hobart. En la naturaleza, se sospecha que la especie comenzó a casi extinguirse en la mayor parte de su hábitat hace unos 2000 años, y los factores humanos y el cambio climático se mencionaron principalmente como factores causales.

Los ejemplos salvajes del marsupial carnívoro se informaron por última vez en el continente australiano en la década de 1830. La destrucción del hábitat, la caza y las enfermedades finalmente conspiraron para eliminar al tilacino del desierto en la isla de Tasmania, con el último ejemplo asesinado por un granjero en 1930.

Con su apariencia única de "perro de rayas largas", los tilacinos medían 180 cm de largo desde la nariz hasta la cola y 58 cm de alto. De hecho, estas rayas son las que le valieron al animal el nombre de "Tigre de Tasmania", aunque no tiene nada que ver con ningún animal felino.

Los ávidos entusiastas todavía informan avistamientos de tilacinos de vez en cuando, pero ninguno ha sido confirmado en los últimos 86 años de búsqueda. Ya sea por la oscuridad de la bestia, por su aspecto curioso o simplemente por el hecho de que la gente quiere lo que no puede tener, el tilacino continúa cautivando los corazones y las mentes de los entusiastas de la naturaleza en Australia y más allá.

Candidato a Des-Extinción

El granjero Will Batty mató al último tilacino salvaje conocido que se muestra aquí en 1930. Crédito: Dominio público

Por más querido que sea, hay otras razones por las que el tilacino es un candidato importante para los esfuerzos de extinción. Gracias a un bebé que fue recolectado a principios del siglo XX, los científicos pudieron luego secuenciar el genoma completo del animal. Es un logro significativo; tener solo un genoma parcial ha frustrado muchos otros esfuerzos extintos, como el trabajo para traer de vuelta al mamut lanudo.

Armado con estos datos y con el beneficio de una subvención de $ 5 millones, la Universidad de Melbourne está estableciendo un laboratorio con el propósito explícito de revivir al tigre de Tasmania y participar en la investigación de exterminio y conservación de marsupiales. El recorrido se conocerá como el Laboratorio de Investigación de Restauración Genética Integrada de Thylacine, o TIGRR para abreviar.

El objetivo general del laboratorio será revivir la tilacina, pero también participará en la investigación de tecnología de células madre, así como en la edición de genes y el uso de sustitutos para avanzar en el campo de la extinción. La esperanza es que el trabajo del laboratorio pueda ayudar a evitar que algunas especies de marsupiales se extingan como lo hizo el tigre de Tasmania.

El demonio de Tasmania es un posible candidato para reemplazar un embrión de tilacino desarrollado en laboratorio. Esta población de marsupiales enfrenta sus propios desafíos, particularmente debido a una enfermedad tumoral facial contagiosa. Crédito: JJ Harrison, CC BY-SA 3.0

Los esfuerzos iniciales explorarán la posibilidad de utilizar células madre marsupiales para crear un embrión de tilacino viable. Ese embrión luego sería trasplantado a una madre sustituta. Los principales candidatos para el reemplazo son el dunnart o el demonio de Tasmania, considerado lo suficientemente cercano al tilacino como para hacer factible un embarazo.

Al ser una especie marsupial, el tilacino tiene varias ventajas para él cuando se trata de un embarazo. Una vez que se crea un embrión y se transmite al útero de una especie sustituta, quedará embarazada. Sin embargo, a diferencia de los mamíferos, las especies de marsupiales tienden a ser mucho más pequeñas y menos complejas, y los polluelos jóvenes luego se trasladan a la bolsa de la madre para un mayor desarrollo. Este período de vida de la bolsa y la succión se puede reemplazar fácilmente con la alimentación con biberón en el laboratorio, lo que simplifica aún más el desarrollo temprano de un tilacino recién nacido.

Todo suena solo en el papel y, de hecho, el equipo de la Universidad de Melbourne ha establecido un camino claro para lo que esperan lograr. Sin embargo, se necesitarán años de trabajo para desarrollar técnicas de cultivo de células madre, creación de embriones e implantación uterina para llegar realmente al punto de nacimiento de la tilacina. De todos modos, se ha realizado un trabajo similar antes en la clonación de animales no muertos, por lo que no está fuera del alcance de la posibilidad.

Por supuesto, clonar tilacinos a partir de material genético centenario es una cosa y establecer una población de flores es otra. Con un solo genoma con el que trabajar, la falta de diversidad genética podría dificultar o imposibilitar el inicio de una colonia autosuficiente de tilacinos. Desafortunadamente, hay pocos parientes marsupiales vivos, si es que hay alguno, lo suficientemente cerca como para reproducirse con tilacinos para comenzar una nueva población.

De todos modos, el dinero está ahí ahora, y los científicos están trabajando, por lo que podría ser un período notablemente corto desde ahora hasta que veamos nacer el primer tilacino en la Tierra en un siglo.

  • varenburstein dice:

    Entonces, nuestra línea de tiempo todavía se dirige al Jackpot de William Gibson

  • polvorín evans dice:

    Me pregunto qué pasará si/cuando tengan éxito. ¿Cómo, si los hábitos sexuales del tilacino incluían malabarismos y andar en monociclo, esta versión modificada genéticamente buscará cosas para hacer malabarismos y andar en monociclo? ¿O tomará poesía? ¿Sabemos siquiera cuáles son los hábitos sexuales naturales? (Estoy seguro de que lo sabemos, pero nunca se sabe). Será bueno ver qué pasa.

  • por Jensen dice:

    ¿No falta una palabra aquí? "Sin embargo, a diferencia de los mamíferos, las especies de marsupiales tienden a ser mucho más cortas y menos complejas, y los polluelos jóvenes luego se trasladan a la bolsa de la madre para un mayor desarrollo".

  • dainbramage dice:

    “Sin embargo, a diferencia de los mamíferos, las especies de marsupiales tienden a ser mucho más cortas…”

    Los marsupiales también son mamíferos. Quizás agregar la palabra "placenta" entre "diferentemente" y "mamíferos" mejoraría esta oración.

  • fidlingjunky dice:

    “Sin embargo, a diferencia de los mamíferos, las especies de marsupiales tienden a ser mucho más cortas y menos complejas. [pregnancy]con los chiquitos pues...” Quizá falte eso en esa frase.

    ¡Estoy deseando seguir este emprendimiento! Me parece que esto está en el ámbito de la ciencia futurista, donde todavía no tengo vibraciones inductoras de apocalipsis zombie, pero sigo empujando los límites de lo que mi cerebro piensa que es el dominio humano.

  • alysson serbal dice:

    Mi primer pensamiento fue "podría ser un poco tarde para RCP"

    Mi segundo fue "¡más, PODER Igor!"

    Les deseo la mejor de las suertes para revertir el evento de extinción que estamos presenciando.
    y espero ver thylacine además de blanco y negro.

Eva Jiménez
Eva Jiménez

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