El salto corto de Crew Dragon comienza la era del estacionamiento de servicio en la ISS

No estaban programados para regresar a la Tierra hasta el 28 de abril como muy pronto, entonces, ¿por qué los astronautas de la NASA Michael Hopkins, Victor Glover y Shannon Walker, junto con el astronauta de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) Soichi Noguchi, subieron al Naval Dragon? Resistencia el 5 de abril? Porque una maniobra no probada previamente significó que una vez que cerraran la escotilla entre su nave espacial y la Estación Espacial Internacional, existía la posibilidad de que no regresaran.

Sobre el papel, mover una cápsula entre puertos parece bastante simple. Todos Resistencia tenía que hacer era abrir el Adaptador de base internacional 2 (IDA-2) ubicado en la parte frontal del Armonía módulo, adjunto al Adaptador de acoplamiento de premisa 2 (PMA-2) que una vez fue el espacio de estacionamiento orbital para el transbordador espacial, y se reubica en el PMA-3 / IDA-3 además de Armonía. Fue un viaje corto a través de un área libre, y cuando la tripulación abandonara su nave y volviera a ingresar a la Estación al final de la misma, estarían a solo unos metros de donde habían partido unos 45 minutos antes.

La maniobra fue diseñada para realizarse de forma independiente, por lo que técnicamente la tripulación no necesitaba ser Resistencia cuando cambió los puertos del muelle. Pero permitir que los astronautas permanecieran en la estación mientras su único viaje a casa se desataba y volaba sin ellos era un riesgo que la NASA no quería correr.

¿Y si el vehículo tuviera algún problema que le impidiera regresar a la ISS? Una nave espacial estadounidense nunca antes había intentado una reubicación de este tipo, y mucho menos una comercial como la Crew Dragon. Entonces, si bien las posibilidades de un percance de este tipo eran pocas, la tripulación trató este breve vuelo como si pudiera ser su último día en el espacio. Si es necesario, se han realizado todos los controles y preparativos necesarios para que el vehículo pueda devolver de forma segura a sus habitantes a la Tierra.

Afortunadamente, eso no fue necesario. La reubicación autónoma de Crew Dragon Resistencia partió sin problemas, y SpaceX agregó otra "primicia" a su lista cada vez mayor de logros en el espacio. Pero esta primera reubicación de una nave espacial estadounidense en la ISS ciertamente no será la última, ya que las idas y venidas de una nave espacial comercial se volverán más complejas solo en el futuro.

Rendimiento sin precedentes

Durante los años del transbordador espacial, la NASA no tuvo que preocuparse por reubicar su nave espacial, ya que nunca hubo más de uno de los orbitadores ala en el espacio al mismo tiempo. Pero como el transbordador era capaz de transportar a siete miembros de la tripulación y una carga increíble a la vez, eso no fue un problema. Todas las necesidades operativas de la NASA en la ISS eran más de un vehículo.

Por supuesto, todo eso cambió cuando el Shuttle se retiró en 2011. La NASA comenzó a hacer acuerdos con sus socios internacionales, y eventualmente incluso con empresas comerciales, para llevar tripulación y carga a la Estación en una amplia gama de naves espaciales más pequeñas y funcionalmente más ágiles. Hoy en día, estos vehículos, además de las naves espaciales rusas Soyuz y Progreso, ocupan la mayoría de los puertos disponibles y los puertos de atraque en la EEI. En los próximos años, se esperan aún más naves espaciales comerciales en línea, lo que significa que el tráfico solo empeorará en el puesto orbital.

Todas las naves espaciales han aterrizado en la EEI desde el 9 de abril de 2021.

Con el segmento estadounidense de la ISS ahora más ocupado que nunca, la NASA enfrenta un desafío logístico al que sus contrapartes rusas ya están acostumbradas. Esta pudo haber sido la primera vez que una nave espacial estadounidense tuvo que ser reubicada en otro lugar durante una misión, pero hasta ahora 19 cápsulas Soyuz han tenido que hacer marchas similares; la más reciente de las cuales acababa de tener lugar unas semanas antes, el 19 de marzo.

Danza complicada

Teniendo en cuenta que Resistencia Terminado de mudarme a un puerto de Akoka, que está a solo unos metros de donde estaba originalmente, fácilmente pienso que todo es una especie de prueba de concepto experimental. Quizás como prueba para futuras maniobras más complejas. Pero, de hecho, los dos adaptadores de muelle internacional son actualmente los únicos lugares en la ISS donde pueden unirse vehículos comerciales como el Crew Dragon, la cápsula Starliner de Boeing y, finalmente, la nave espacial Dream Chaser de Sierra Nevada. Básicamente, siempre que se alterne el destino, las transferencias de puertos para las naves espaciales estadounidenses siempre serán un salto corto.

¿Pero por qué? ¿Qué diferencia puede suponer un viaje desde una distancia tan corta? La respuesta radica en el diseño único de la variante Dragon's Cargo, que es capaz de transportar objetos grandes y gruesos en el "baúl" hueco detrás de la cápsula. En términos generales, una carga que se lleva en la parte trasera del Cargo Dragon está destinada a montarse en el exterior de la Estación y es extraída de la nave espacial por el brazo robótico del laboratorio en órbita. Da la casualidad de que tanto IDA-2 como IDA-3 se entregaron a la Estación en 2016 y 2019.

El truco es que el brazo de Station no puede alcanzar el maletero del Dragón si está acoplado. Armonías puerto frontal. Eso no es un problema en este momento, como Resistencia no transporta carga externa. Pero será en junio cuando Cargo Dragon entregará un nuevo conjunto de paneles solares desplegables para la Estación como parte de la misión CRS-22. Para complicar aún más las cosas, otros cuatro astronautas se acostarán con la Estación a fines de abril en Crew Dragon. Esfuerzo.

Representación de Raffaele Di Palma ilustra el alcance limitado del brazo robótico de la estación.

Eso significó Resistencia necesitaba reubicarse en PMA-3 / IDA-3, por lo que Esfuerzo puede atracar en PMA-2 / IDA-2 a fin de mes. Entonces una vez Resistencia hojas, el puerto superior será libre de aceptar CRS-22 en junio, por lo que los paneles solares se pueden quitar de su maletero con el brazo del robot. Después de que CRS-22 se va, Esfuerzo tendrá que hacer su propio salto a PMA-3 / IDA-3, ya que Boeing Starliner necesita atracar en PMA-2 / IDA-2 como parte de su primer vuelo de prueba a la estación en julio.

¿Suena complicado? Eso es porque lo es. Pero desafortunadamente para la NASA, a menos que continúen los planes para una expansión comercial a la Estación Espacial Internacional, este es el juego orbital de las “sillas musicales” con el que tendrán que lidiar. Con solo dos puertos de garaje viables disponibles para naves espaciales actuales y futuras, Estados Unidos debe comunicarse rápidamente con sus contrapartes rusas cuando se trata de hacer malabarismos con naves espaciales. A partir de ahora, estas transferencias serán autónomas.

Eva Jiménez
Eva Jiménez

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