Katrina Nguyen automatiza sus ratones

Al iniciar una carrera en las ciencias de la vida, parece que la elección de qué organismo modelo estudiar se relaciona más que un poco con la forma en que entra en la vida del investigador. Una vez tuve un profesor que estudiaba langostas, aparentemente porque son un gran modelo para muchas preguntas sobre biología celular; de hecho, solo le gustaba comer langosta. Otro colega con el que trabajé estudió el transporte de sal en las glándulas rectas de los tiburones, no porque le gustara especialmente cosechar dichas glándulas, lo que hace que los tiburones se pongan un poco gruñones, sino porque realmente disfrutaba pasar todos los veranos en la playa.

Sin embargo, no todo el mundo puede elegir un organismo modelo divertido o sabroso, y la mayoría de los biólogos han tenido que tratar ratas y ratones alguna vez. Es difícil creer cuánto necesitan estas criaturas en términos de cuidado y nutrición, y el doble cuando comer es parte de los datos que está tratando de recopilar de ellas. La estudiante de posgrado Katrina Nguyen aprendió esto mucho, pero en lugar de dejar que su vida fuera gobernada por un grupo de roedores, pirateó una solución que no solo mejoró su vida, sino que también mejoró su ciencia. Amablemente visitó la Súper Conferencia de La-Tecnologia para contarnos cómo automatizó su investigación.

Tu cerebro solo quiere comerte

No es de extrañar que las personas tiendan a tomar malas decisiones sobre qué llenarse la boca y cuándo dejar de fumar, pero los mecanismos neurológicos que gobiernan estos comportamientos son incomprendidos. Katrina sirvió en los Institutos Nacionales de Salud para investigar esta cuestión, utilizando ratones como sustituto de los humanos.

La recopilación de datos para esto parecería fácil: pese la comida, entréguela al mouse y pese lo que queda después. Pero como relata Katrina, es mucho más oneroso que eso. Primero, un ratón no tiene como objetivo obtener estadísticas excelentes, y escalar el proceso de alimentación a través de decenas o cientos de ratones es trivial. Así que se trata de cosas seculares como conducir al laboratorio para alimentar a los animales por horas. Todo tomó demasiado tiempo y, lo que es peor, solo ofreció una visión amplia de la cantidad de comida que se estaba comiendo.

Automatización de la masa crítica de alimentos para roedores

Decidida a recuperar su vida y obtener más datos de granos, Katrina diseñó un alimentador automático para sus ratones. Estos dispositivos están disponibles comercialmente, por supuesto, pero a un costo demasiado alto para su laboratorio. Su sistema de alimentos impreso en 3D, que es completamente de código abierto, puede entregar una sola bola de comida desde un recipiente a una bandeja con un pequeño motor paso a paso. Cuando el mouse recoge la bala, Arduino la detecta con un fototransistor, registra el evento en un escudo de grabación de datos y entrega una nueva bola.

Suena bastante simple, pero tomó muchas repeticiones para obtener un diseño final, e incluso entonces no es perfecto: los perdigones a veces se comportan mal mientras caminas por el tobogán. Tampoco tiene conectividad, por lo que la próxima versión agregará WiFi para facilitar la integración y la captura de datos. Dicho esto, el diseño es lo suficientemente bueno como para atraer la atención de los laboratorios de todo el mundo que han descargado el diseño de Katrina y han creado su propia versión del dispositivo. Ese es el poder del código abierto, y Katrina lo detesta porque compartió con todos la experiencia que tanto le costó ganar.

Hablando por experiencia personal, tengo una palabra de advertencia para Katrina: tenga cuidado, porque puede descubrir que tales dispositivos de construcción terminan siendo más interesantes que la ciencia que respalda. Así que resultó para mí de todos modos.

  • Nate B dice:

    Me pregunto si los ratones cambian su comportamiento cuando toda la comida es visible al mismo tiempo, por solo una bala cada uno ...

    • Miseria dice:

      No sé sobre ratones, pero el mío es definitivamente diferente, especialmente cuando se trata de chips. Compro una caja de bolsitas como máquinas expendedoras porque me siento culpable si como más de una. A menudo, eso es suficiente para detenerme. Si obtengo una bolsa de fiesta grande, es más difícil para mí detenerme después de una porción similar.

      • Nate B dice:

        Pero sabes que toda la caja está ahí. Creo que me preocuparé por no saber si la comida en el futuro está garantizada, y trataré de comer tanto como sea posible mientras parece que llegará pronto ...

  • tomás zerolo dice:

    Los biólogos tienden a ser hackers bastante buenos. Recuerdo que entonces (1975) un amigo mío quería obtener una correlación entre la "carga" de una abeja y la distancia a la fuente de néctar.

    Para eso tienes que pesar la abeja. Los entrenó en una fuente en el laboratorio a la que tenían acceso a través de un túnel corto y oscuro. Las abejas no vuelan en la oscuridad, sino que caminan.

    El suelo del túnel era una lámina de plástico metálico muy fina, que se deformaba bajo el peso de la abeja; la deformación se midió la capacidad. Tienes una medida antes y otra después de comer.

    ¿El florete? Había una fábrica de condensadores cercana.

    Como estudiante de física, recuerdo que me impresionó mucho este tipo.

  • Matt Cramer dice:

    "Sin embargo, no todo el mundo puede elegir un organismo modelo divertido o sabroso". Tenía un tío que, como estudiante de posgrado, consiguió un proyecto que necesitaba un mamífero más grande que una rata, por lo que trabajó con conejillos de indias. Los presupuestos de los estudiantes de posgrado son los que son, decidió llevarse a casa los cuerpos de los organismos modelo restantes para la cena. Eso funcionó bastante bien hasta que intentó cocinar uno muerto con éter. Aparentemente, esa no es una buena marinada.

Ricardo Prieto
Ricardo Prieto

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