Vuelo final del Airbus A380 propulsado por aceite de cocina

Los combustibles fósiles son noticia últimamente por todas las razones equivocadas. Ya sea por su contribución al cambio climático global o por el hecho de que el precio y el suministro dependen de una geopolítica violenta, hay más razones que nunca para cambiar a fuentes de energía más limpias.

En el mundo de la aviación, eso significa encontrar una fuente de combustible más limpia. A principios de este año se llevó a cabo una prueba en busca de ese mismo objetivo, donde un avión de pasajeros Airbus A380 voló solo con aceite combustible derivado del aceite de cocina.

Los combustibles sostenibles son clave

El Airbus A380 sirvió como banco de pruebas para el combustible 100% SAF, haciendo funcionar un motor únicamente con el producto derivado del aceite de cocina. El avión comercial más grande del mundo ve una disminución en el uso a medida que los aviones más pequeños y eficientes en combustible toman el relevo. Crédito: Airbus

A nivel mundial, la actividad de la aviación produce alrededor del 2,1 % de las emisiones de dióxido de carbono atribuibles a la actividad humana. En total, representa el 12% de las emisiones del transporte en total. Si bien las emisiones han disminuido gracias a los efectos de la pandemia de COVID-19, en general, esas emisiones están regresando a medida que la industria vuelve a operar con normalidad.

Una forma de reducir esta cifra es cambiar a una fuente de combustible sostenible. Cuando los combustibles fósiles se excavan y queman, liberan carbono almacenado en la atmósfera, creando un calentamiento. Sin embargo, el llamado Combustible de Aviación Sostenible (SAF) resuelve este problema dependiendo de los ingredientes orgánicos. La idea es que el dióxido de carbono liberado por su combustión sea compensado por el dióxido de carbono absorbido por los cultivos y la materia orgánica utilizada en su producción. Es una solución imperfecta, y ciertamente no una verdadera emisión cero; Además de pérdidas e ineficiencias, los motores de combustión de todo tipo tienden a producir otros gases nocivos como los óxidos de nitrógeno. Sin embargo, sigue siendo una gran mejora con respecto a los combustibles fósiles tradicionales; Airbus afirma que los aviones en SAF podrían generar una reducción en la producción de carbono del 53% al 71%.

Para demostrar el concepto, el 25 de marzo se voló un Airbus A380 desde el aeropuerto de Blagnac en Toulouse, Francia, donde tiene su sede Airbus. El avión completó un vuelo de tres horas, con un motor a reacción Rolls-Royce Trent 900 propulsado por combustible de avión 100% sostenible. El 29 de marzo se llevó a cabo otra prueba en la que se utilizó combustible durante las exigentes fases de despegue y aterrizaje.

Neste, ATR y la aerolínea sueca Braathens Regional Airlines se han asociado para operar un avión con 100% SAF en ambos motores. Las empresas esperan obtener la certificación para operar combustible 100% sostenible para 2025. Crédito de la foto: ATR

El combustible proporcionado para la prueba provino de la empresa francesa TotalEnergies. El tipo específico de combustible SAF utilizado se conoce como HEFA-SPK, o ésteres y ácidos grasos hidroprocesados: queroseno de parafina sintética. Se fabrica mediante el tratamiento químico de aceites y grasas de cocina de desecho, que los procesa para convertirlos en un sustituto útil de los combustibles para aviones tipo queroseno.

El combustible HEFA-SPK es una tecnología madura en muchos sentidos y ya se usa en la aviación en la actualidad. Los aviones de Airbus ya están aprobados para volar con mezclas al 50 % de HEFA-SPK con combustible para aviones regular, y constituye el 1 % del combustible para aviones utilizado en todo el mundo. Sin embargo, en la actualidad, sigue siendo más caro que el combustible para aviones normal y la producción es limitada, lo que ralentiza su uso.

Las pruebas de Airbus fueron exitosas y se basan en pruebas anteriores que recibieron mezclas al 50% aprobadas para su uso. La compañía espera recibir aeronaves certificadas para usar 100% SAF para fines de la década.

Tampoco son la única empresa que trabaja en este espacio. Donde Airbus ha elegido operar solo un motor en SAF, otros van más allá. El proveedor sueco de SAF, Neste, completó recientemente una prueba en asociación con ATR y Braathens Regional Airlines. La prueba exitosa corrió ambos motores de un pequeño avión regional ATR 72-600 en SAF. Se basa en varias pruebas previas en motores de un solo motor, y las empresas esperan obtener la certificación para un uso 100 % SAF para 2025.

En general, todavía queda mucho trabajo por hacer antes de que las aerolíneas operen solo con combustible sostenible. La naturaleza conservadora y consciente de la seguridad de las regulaciones de las aerolíneas significa que aún llevará algún tiempo antes de que el combustible sea aprobado para su uso en todas las condiciones. También es necesario aumentar la capacidad de producción y prever la distribución del combustible a los aeropuertos. En ausencia de regulaciones que promuevan su uso, los SAF también deben encontrar una manera de competir con los combustibles fósiles por precio, o las personas tendrán que demostrar que están dispuestas a pagar una prima ecológica.

Sin embargo, ninguno de estos obstáculos es insuperable. Espere que pronto se ejecuten más vuelos con mezclas SAF, y verá que el combustible se ha hecho cargo por completo en algunas aplicaciones en el futuro.

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Alana Herrero
Alana Herrero

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