Los paneles solares muertos son los materiales reciclables más populares

Cuando se trata de energía renovable, hay muchas fuentes excelentes. Sin embargo, ya sea solar, eólica u otra cosa, necesitamos mucho. Las fábricas de todo el mundo están a la altura del desafío de proporcionar lo que necesitamos.

Podemos construir muchos paneles solares nuevos, por supuesto, pero tenemos que pensar en lo que sucede cuando llegan al final de su vida útil. Resulta que, con tanto sol ahora en el campo, una importante nueva industria de reciclaje puede estar a la vuelta de la esquina.

Crunch 'Em Up

Las turbinas eólicas y los paneles solares se instalan en masa para proporcionar energía renovable a la red. Tampoco dura para siempre, y la planificación para el final de su vida útil es clave para evitar que los materiales valiosos acaben en un vertedero. Crédito: Adobe Stock

Los paneles solares son excelentes para recolectar energía del sol, pero no duran para siempre. Pueden dañarse o romperse, o simplemente envejecer. La mayoría de los paneles están clasificados para una vida útil de 25 años. La llamarada solar en realidad comenzó a principios de la década de 2000 y ha estado acumulando vapor desde entonces. Eso significa que pronto enfrentaremos una avalancha de paneles solares que están listos para retirarse.

Como tanta tecnología moderna, los paneles solares envuelven una multitud de materiales caros y exóticos en un producto elegante. Las celdas fotovoltaicas que producen energía del sol están hechas de materiales como plata, cobre y aluminio, todos los cuales son valiosos. Las celdas también usan mucho polisilicio, que es costoso de producir. Otros materiales traza pueden incluir estaño y plomo utilizados en aleaciones de soldadura, aunque las reglamentaciones sobre desechos peligrosos han reducido esto en los últimos años.

El problema es que todos estos materiales de lujo pueden ser difíciles de separar. El cableado de cobre se puede cortar en la parte posterior de los paneles con relativa facilidad y los marcos de aluminio se pueden quitar. Sin embargo, todos los demás materiales requieren más procesamiento.

Hoy en día, la mayoría de los paneles solares que se reciclan básicamente se trituran y se tratan como vidrio triturado relativamente sucio, lo que en la industria se conoce como lodo de vidrio. Combinado con el cableado de cobre y el marco de aluminio, los recicladores pueden esperar recibir alrededor de $3 por panel por sus esfuerzos. Eso no se compara bien con el costo del proceso, que puede oscilar entre $ 12 y $ 25 por panel cuando se acumulan los costos de transporte y procesamiento.

Estos altos costos significan que muchos paneles solares simplemente se envían al vertedero. Actualmente, solo alrededor del 10% de los paneles solares se reciclan en los Estados Unidos.

Los nuevos procesos son la clave

El truco para recuperar más de las células solares es cuidar más el proceso de reciclaje. Un método se conoce como el proceso FRELP, por el proceso de “Recuperación completa al final de la vida útil fotovoltaica”. Utiliza un cuchillo caliente para separar con cuidado las células de silicio del vidrio y el plástico del panel, dejando que cada componente se procese por separado. Luego se pueden usar procesos químicos para separar la plata y el cobre preciosos, en lugar de dejar esos materiales destrozados con el vidrio. La esperanza es que el silicio recuperado pueda tener la pureza suficiente para ser reutilizado en la producción de paneles solares sin requerir costosos pasos de purificación.

En esta área, la empresa Veolia también está trabajando en la gestión de residuos, con una fábrica comercial en Francia desde 2018 y un nuevo proyecto de prueba en Alemania este año. Al igual que en la mayoría de los procesos, el cableado, el panel de cables y el marco de aluminio se eliminan, en este caso mediante robots. Luego, el panel fotovoltaico se corta en pequeñas tabletas, se muele y el vidrio se separa del contenido metálico mediante un separador de corrientes de Foucault. Esto permite una recuperación eficiente de las materias primas, en lugar de simplemente romper todo el panel y mezclarlo. metales preciosos y silicio arriba con el vidrio. Veolia espera continuar desarrollando su proceso hasta el punto en que pueda recuperar de manera confiable plata y silicio de alta pureza de los paneles, para reutilizarlos en la producción de nuevos paneles. La empresa espera fortalecer sus operaciones hasta el punto en que pueda reciclar todos los paneles solares que se desmantelen en Francia.

La industria está en auge

Rystad Energy estima que el mercado de reciclaje de paneles solares explotará a medida que los paneles instalados envejezcan en los próximos años. Fuente: Rystad Energy

El flujo global de desechos de un panel solar está en aumento. A fines de 2016, había alrededor de 250 000 toneladas de paneles de desecho, pero se espera que aumente a más de cinco millones de toneladas para 2050. A medida que se instala más capacidad solar, se bloquea un flujo de desechos más grande para el futuro.

Este gigantesco flujo de desechos se está convirtiendo rápidamente en un recurso listo para ser explotado. En lugar de operar una mina de plata o aluminio, las empresas competirán para obtener su parte de un flujo de desechos lleno de metales preciosos. El truco está en perfeccionar las técnicas para extraer y limpiar ese metal de una manera limpia y rentable. La firma de investigación Rystad espera que la industria del reciclaje solar tenga un valor de $ 2.7 mil millones para 2030 y $ 80 mil millones para 2050, más que los $ 170 millones comparativamente pequeños en la actualidad.

Dominar el reciclaje de paneles solares y turbinas eólicas será clave para garantizar que tengamos la energía renovable que necesitamos en el futuro. Entonces, si tiene algunas ideas creativas sobre cómo recuperar materiales de los paneles solares, ¡hay muchas posibilidades de ganar dinero en los próximos años!

Fotografía del encabezado: "Instalación de paneles solares" del Departamento de Transporte de Oregón.

(Sí, lo sabemos, pero "la instalación se realiza en el orden inverso al desinstalación").

  • ONV dice:

    DFR - Diseño para el Reciclaje. ¿No es eso todavía una cosa?

Marco Navarro
Marco Navarro

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