Extracción: VTech Smart Start

Los lectores habituales pueden ser conscientes de que tengo cierta afinidad por los juguetes educativos antiguos VTech, especialmente aquellos que han intentado conectarse visual o incluso funcionalmente con el diseño informático contemporáneo. A fines de la década de 1980, cuando se hizo evidente que la computadora personal había llegado para quedarse, estos dispositivos se consideraban una forma barata de darles a los niños e incluso a los adolescentes un tiempo práctico con algo que al menos se parecía un poco a los mucho más costosos. padres. estaban usando.

Mucho más inteligente: VTech PreComputer 1000

Un ejemplo perfecto es el Pre-Computer 1000, lanzado en 1988. Con un teclado QWERTY completo y la capacidad de ejecutar programas BASIC, realmente desdibujó la línea entre un juguete y una computadora. De hecho, desde un punto de vista técnico, no se alejó mucho de las primeras computadoras de escritorio, ya que funcionaba con la misma CPU Zilog Z80 que se encuentra en el TRS-80 Modelo I.

En comparación, Smart Start tiene más en común con una calculadora electrónica de escritorio. Aunque fue lanzado solo dos años antes que el Pre-Computer 1000, puede ver que es un dispositivo mucho más simple. Esto se debe, al menos en parte, al hecho de que estaba dirigido a un público más joven, pero sin duda el rápido progreso de la tecnología informática en ese momento también influyó. Irónicamente, VTech al menos intentó hacer que el Smart Start pareciera una computadora de escritorio, con la unidad de disco falsa en el panel frontal.

Por supuesto, los aspectos pueden ser engañosos. Si bien el Smart Start parece definitivamente joven por fuera, eso no significa que no haya algunos descubrimientos sorprendentes, es decir, descubrimientos ocultos debajo de su exterior de plástico beige. Solo hay una manera de descubrirlo.

Un tema conmovedor

A primera vista, la forma y la ergonomía del Smart Start muestran claramente que se supone que debe ponerlo sobre una mesa y sentarse frente a él, lo que, sinceramente, parece demasiado optimista para un juguete de niño pequeño. Las computadoras VTech posteriores se enfocaron fuertemente en la portabilidad, de modo que incluso si finalmente necesitara una superficie plana para operarlas, al menos ofrecían un asa o correa de transporte para que un niño pudiera moverlas fácilmente.

El teclado SmartStart, si realmente se puede llamar así, también desafía las expectativas. Los botones para cambiar de modo, que se supone que se presionan con menos frecuencia, se encuentran más cerca del usuario. Arriba hay 10 botones numéricos, que también están etiquetados con las sílabas de solfeo, ya que aparentemente al menos una de las funciones de la máquina puede generar tonos. Luego tenemos los enormes botones A / B / C / D que colecciono, utilizados por las actividades de opción múltiple que aparecen en el libro que habrían venido con el Smart Start, que por cierto no tengo.

En términos de construcción, parece que el teclado podría rehacerse con relativa facilidad. La superposición de gráficos podría intercambiarse y las huellas de carbono conductoras de abajo conectadas a los pines GPIO del microcontrolador elegido. Pero en lo que respecta al funcionamiento de los dispositivos de entrada, su uso es bastante lamentable, así que recuerda eso.

Bajo el capó

El compartimento superior del Smart Start contiene toda la electrónica, que en este caso es esencialmente una sola unidad compuesta por dos PCB. La PCB de pantalla más pequeña está unida permanentemente a la placa principal con soportes metálicos y un cable plano extremadamente corto. Con suposiciones, me imagino que fue diseñado para que la pantalla estuviera en una posición más alejada en otros modelos de VTech.

Dando la vuelta a la placa podemos ver que el Smart Start está alimentado por un chip Zilog, esta vez Z0860008PSC. A diferencia de los procesadores Z80 utilizados en los últimos modelos de VTech, esta es una solución de “microordenador” de un solo chip. Hoy simplemente lo llamaríamos microcontrolador, pero un microordenador suena más impresionante.

El chip tiene un oscilador integrado, 128 bytes de RAM y 22 pines de E / S. Pero a diferencia de los microcontroladores, muchos de nosotros estamos acostumbrados a trabajar, el código sigue vivo con 2 KB de ROM que se hornearían durante la fabricación. Eso hace que la Z8600 sea casi completamente inútil en términos de reutilización, pero sigue siendo una parte interesante.

Pines de programa? ¿Que son esos?

Más allá de la MCU, la característica más notable de la placa son los nueve transistores LM90 y un conjunto de resistencias que se utilizan para controlar los segmentos de la pantalla LED en lugar de un chip controlador dedicado. Podría parecer que nueve transistores no serían suficientes, pero debido a que la pantalla es de varios niveles en el software, no todos los dígitos están iluminados al mismo tiempo, un hecho que se vuelve muy claro cuando se intenta fotografiar el Smart Start.

Solución para x

Hablando de la pantalla LED, una mirada de cerca revela un diseño interesante que es claramente un producto del tipo de juegos numéricos que tenía que jugar el Smart Start. La mayoría de los caracteres son de las variantes de siete segmentos, pero el tercer carácter tiene quince segmentos y está diseñado para realizar todos los operadores matemáticos que la máquina es capaz de utilizar. El cuarto signo es el segundo término de la ecuación, que en el caso del Smart Start aparentemente solo puede ser de 0 a 9. Después del signo igual tenemos tres signos adicionales, lo cual tiene sentido porque el número más alto que debería mostrar es el producto de 99 y 9, o 891.

Lo único que no tengo claro es la pequeña raya entre el segundo y el tercer carácter. Como se mencionó anteriormente, no tengo ningún documento del Smart Start, por lo que si tenía uno de estos dispositivos cuando era un hacker junior y recuerda lo que significa, deje un comentario a continuación.

Principios humildes

Crédito de la imagen: VTech Wiki

Durante mi investigación, descubrí que en 1988 se lanzó una variante de esta computadora llamada Smart Start Speller. Esta computadora usaba el mismo gabinete que el Smart Start original, redujo las teclas de color A / B / C / D para que coincida con otra fila en el teclado y reemplazó la pantalla LED con una LCD. Sería interesante ver si el modelo posterior de Smart Start hizo la transición al Z80, que se usó en otras ofertas de VTech en ese momento, o si coincidía con el Z8600 más simplista.

En cualquier caso, está claro que las diferencias entre Smart Start y las últimas computadoras VTech superan las diferencias cosméticas. Si bien esta entrada inicial muestra que la preferencia de la empresa por el silicio Zilog comenzó antes de la precomputadora, carece de la entrada, la salida y la capacidad de expansión que le dieron a esas máquinas posteriores su ventaja. Hemos visto proyectos modernos para traer nuevo software a algunas de estas computadoras VTech más capaces, pero con la naturaleza única de la Z8600 en el núcleo del Smart Start, está destinada a ser nunca más que un juguete para niños. .

  • Eduardo Habkost dice:

    El guión entre el tercer y tercer carácter parece usarse para los juegos de "Número promedio" y "Adivina el número". Al menos eso es lo que hace el emulador en http://labs.hardinfo.org/pb/.

    • Tom Nardi dice:

      Por desgracia, este es un gran hallazgo, gracias por compartir.

  • Teun dice:

    Ver esto me trae recuerdos.
    Estoy bastante seguro de que recuerdo los siguientes juegos:
    1) Un juego en el que tenías que hacer coincidir una bandera con un país. Esto requirió el libro con imágenes de las banderas.
    2) Un juego en el que tenías que memorizar una fila de números. Si lo recordaba de memoria, se agregaría un número adicional a la secuencia.

Ricardo Prieto
Ricardo Prieto

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