Desmontaje: RADICA I-Racer

Mucho antes de que aparecieran Oculus Rift y HTC Vive, algunos de los nombres más importantes de los juegos intentaron desarrollar pantallas estereoscópicas prácticas. Estas primeras pruebas de realidad virtual (VR) se vieron obstaculizadas por las limitaciones técnicas de su tiempo, y la mayoría nunca progresó más allá de la etapa de prototipo. De los que llegaron a los estantes de las tiendas, ninguno logró quedarse mucho tiempo. El ejemplo más conocido es Virtual Boy de Nintendo, que terminó como un desastre financiero después de su lanzamiento en 1995 y es considerado como el mayor error del gigante de los juegos.

A pesar de estos reveses públicos, Radica todavía se sentía obligada a lanzar su sombrero al ring. Mejor conocida por su línea de juegos portátiles LCD relativamente simplistas, la compañía produjo varios títulos independientes estereoscópicos rudimentarios a fines de la década de 1990 para intentar hacer la moda de la realidad virtual. Entre las últimas entradas de esta serie estaba el NASCAR i-Racer de 1999, que al menos en apariencia se parece mucho a un casco de realidad virtual moderno.

Con una pantalla estereoscópica montada en la cabeza, un controlador de mano, una respuesta convincente y auriculares integrados, sin duda se te perdonará por pensar que el i-Racer está adelantado a su tiempo. Pero su dependencia de la tecnología LCD primitiva que puso a Radica en el mapa, junto con la necesidad de mantener el juego lo más barato posible, mantiene la experiencia arraigada firmemente en la década de 1990. Pero tal vez podamos hacer algo al respecto.

Enciendan sus motores

En general, estas destrucciones no están destinadas a ser reseñas, pero considerando la naturaleza bastante única de i-Racer, creo que podemos guardar algunos párrafos para hablar sobre cómo es realmente usar este presupuesto de veintidós años. Auriculares VR.

Girar a la izquierda nunca me había parecido tan real.

Lo primero que nota cuando se pone el auricular es que es sorprendentemente cómodo. Al principio es mucho más ligero de lo que imagina por su tamaño. Pero lo que es más importante, hay suficiente capacidad de ajuste incorporada. Supuestamente Radica quería asegurarse de que tanto los niños como los adultos puedan jugar, para que pueda empujar, tirar y girar partes de los auriculares para que se adapten mejor a su cara. Incluso tiene una bonita almohadilla de goma suave para la nariz para confortarte durante largas sesiones.

Dicho esto, ciertamente no jugarás este juego por mucho tiempo en 2021. No es un problema con el efecto estereoscópico, que en realidad funciona bastante bien. Solo i-Racer se parece a cualquier otro juego de Radica LCD de la década de 1990, excepto que este te golpea literalmente en la cara. Un puñado de autos de color grafito parpadean en sus ubicaciones estáticas predeterminadas, algunos gráficos discontinuos parpadean para indicar cosas como RPM y daños al vehículo, y hay una generosa ayuda de figuras de siete segmentos para mostrar la velocidad actual, el tiempo, la vuelta, etc. Trate de transmitir una sensación de velocidad, las líneas en la pista caminan hacia usted, y los máximos del escenario a veces se cierran por el lado derecho. Por alguna razón, una montaña aparece en el horizonte de vez en cuando.

Para ser justos, Radica intentó mejorar la experiencia de una manera diferente. Si choca o golpea el costado de la pista, los LED rojos ubicados justo fuera de su visión periférica parpadean y el controlador de mano comienza a vibrar. Llamarlo una interferencia puede ser tenso, pero ciertamente lo convierte en una experiencia más atractiva que la que podría lograr la pantalla LCD por sí sola.

Tomando el volante

Todos los botones e interruptores del i-Racer, así como las baterías, se encuentran en el volante de control tenue. Fuera del transistor único que se usa para hacer girar un pequeño motor cepillado con un peso compensado para generar vibración, la PCB del controlador contiene solo componentes pasivos. Debido a esto, el cable grueso del auricular tiene trece conductores asombrosos. Hoy esperaríamos ver algún tipo de comunicación digital entre la computadora de mano y los auriculares, pero 1999 fue una época más sencilla.

El elemento más interesante del controlador es probablemente cómo interpreta la entrada del volante. Antes de abrirlo, esperaba encontrar algún tipo de potenciómetro, pero de hecho todo se hace con almohadillas de forma especial en la PCB. El contacto metálico está unido a la rueda, de modo que cuando el jugador gira hacia la izquierda o hacia la derecha, las almohadillas se acortan en diferentes combinaciones. Aunque es una solución inteligente, habla de cuán bajo debería ser el costo objetivo para el i-Racer.

Pero ese no es el único ahorro. Parece que Radica ha reutilizado la carcasa de inyección del controlador para una serie de accesorios de carreras que vendieron para PlayStation 1 y 2 con ese nombre. Jugador. Estos controladores tienen más botones y eliminan el compartimento de la batería de la versión i-Racer, pero el diseño general prácticamente no ha cambiado.

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Concéntrate en el partido

Después de quitar cinco tornillos alrededor de los oculares del i-Racer, la parte frontal de los auriculares se desliza maravillosamente y revela cuál es el hardware de aspecto más cibernético por el que hemos pasado. Si nada más, esta cosa sería una base perfecta para una propuesta de cosplay o un disfraz de Halloween.

Desafortunadamente, tan hermoso como las huellas en la PCB y ese enorme cable plano, también nos enfrentamos a algo realmente feo: las temidas manchas de epoxi negras. Realmente esperaba que hubiera algunos chips identificables dentro de los auriculares, pero considerando su linaje, este era siempre el resultado más probable. Sin embargo, eche un vistazo a esos tensores de alambre de resorte que se aseguran de que todo permanezca apretado mientras el usuario ajusta los auriculares. El i-Racer ciertamente no era un hardware de alta gama, pero no se puede decir que Radica no haya tenido problemas.

Tenga en cuenta los dos pequeños PCB para los LED rojos “rotos”.

Quitar tres tornillos permite quitar la cubierta de plástico transparente de la parte superior de la óptica, debajo de la cual podemos encontrar la hoja transparente de color y la pantalla LCD transparente. Mi investigación me dice que Radica creó al menos otro juego usando el mismo hardware, y con este diseño puedes ver con qué facilidad se pueden intercambiar la superposición y la pantalla LCD. Además, la cubierta superior es transparente, ya que una fuente de luz externa brillante debe brillar a través de la pantalla LCD para que el i-Racer funcione, similar al VTech “Whiz Kid”, que vimos en 2020.

Otra vuelta a la pista

Puede parecer que el caso está cerrado en el NASCAR i-Racer de Radica. En última instancia, incluso el fanático más diligente de NASCAR no duraría más que unas pocas vueltas con su técnica de tee de pantalla anticuada y su juego limitado. Pero mientras que la electrónica dentro de estos cascos reales virtuales millennials podría depreciarse efectivamente en 2021, los cascos en sí y sus ópticas relativamente competentes podrían resurgir fácilmente como una pantalla barata.

Como prueba de concepto, puse mi teléfono sobre la apertura en la parte superior del auricular y reproduje algunos videos usando el modo VR de YouTube. En realidad, se veía bastante bien, aunque la alineación era un poco complicada. El espejo de 45 ° dentro del auricular permite que la pantalla esté más cerca de sus ojos, lo que hace que el sujeto sea considerablemente más compacto que el clon tradicional de Google Cardboard. Por supuesto, no se limitaría a usar un teléfono, se podría instalar fácilmente una pantalla LCD moderna en lugar del panel original para una solución más consistente.

De hecho, parece que un par de pantallas LCD ILI9341 de 2,2 pulgadas encajarían casi perfectamente en las aberturas de aproximadamente 52 x 37 milímetros en la parte superior de los auriculares. La resolución en esos paneles es bastante baja, pero debería ser suficiente para comenzar. Un primer proyecto interesante podría ser convertir el cadáver de Radica i-Racer en una especie de Arduboy estereoscópico, como un Oculus de 8 bits. Eso es lo que pretendo hacer con el mío, de todos modos.

Pedro Molina
Pedro Molina

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