Aguas subterráneas: gestión de un recurso vital muy descuidado

Parece obvio que si cavas o perforas en el suelo, en algún momento te encontrarás con agua subterránea. Perfore lo suficientemente profundo y llegará a un acuífero que contiene enormes cantidades de agua dulce. Después de esto, simplemente puede bombear agua de estos pozos y tendrá agua fresca en abundancia. O eso fue lo que muchos pensaron durante mucho tiempo. Tan enormes son las reservas de agua dulce en forma de agua subterránea, donde el agua dulce más líquida es el agua subterránea, literalmente podemos agotarlas más rápido de lo que se reponen.

Como mostró dolorosamente el desastre del Dust Bowl en la década de 1930 y la sequía junto con los problemas de hundimiento de la superficie, como en el Valle Central de California, muestran hoy que no podemos simplemente usar el suelo y el agua subterránea y no esperar consecuencias. Mientras que el siglo XIX vio a muchos nuevos colonos en las regiones áridas y semiáridas del oeste como California creyendo en el misticismo de "La lluvia sigue al arado", el siglo XX y estas primeras décadas del siglo XXI nos enseñaron que cultivar el suelo y dibujar. el agua subterránea para riego no cambia un clima árido en uno abundante.

Quizá irónicamente, incluso con el aumento de las sequías, la mayoría de los asentamientos humanos utilizan drenaje de aguas pluviales y sistemas de alcantarillado combinados para llevarse el agua de lluvia, en lugar de dejar que las aguas subterráneas se recarguen naturalmente. Afortunadamente, cada vez más regiones ven la necesidad de gestionar las aguas subterráneas.

No desperdicies, no quieras

Estadísticas de monitoreo de sequía para Alemania el 10 de septiembre de 2022, que muestran los efectos de la sequía en múltiples niveles en el suelo. (Crédito: Monitor de Sequía UFZ)

Cuánto valore el agua de lluvia y el deshielo depende en gran medida de la cantidad que tenga. Para alguien como yo que creció en una granja en las regiones occidentales de los Países Bajos, entre arcilla húmeda y zanjas que conducían directamente a las estaciones de bombeo, recolectar agua de lluvia no era una preocupación, mientras que encontrar formas de prevenir inundaciones era más esencial.

Esta ecuación cambia por completo cuando el agua de lluvia que recibe su área puede ser apenas suficiente para sostener la cosecha de ese año, con riego de un río cercano o pozos profundos para que las cosechas en los campos no mueran. Para muchas culturas a lo largo de los siglos, el uso de la agricultura de secano fue fundamental para hacer frente a un clima árido. Lo que esto significa es minimizar la evaporación mediante el cultivo limitado del suelo, aumentar el espacio entre las hileras de cultivos para minimizar la competencia por la humedad limitada del suelo y cultivar cultivos o cultivares que se adapten a un clima árido.

Eso no quiere decir que no sea posible cultivar casi cualquier cultivo o similar incluso en un entorno desértico. Durante miles de años, la gente ha utilizado el riego para cultivar en áreas que de otro modo estarían completamente fuera de los límites. Lo mismo se aplica a los propios humanos, porque también nosotros requerimos agua fresca todos los días, obligándonos a sacar agua de los mismos ríos o aguas subterráneas que nuestros cultivos.

La lección aquí es que cuanto menos agua dulce haya disponible, más importante es capturar hasta la última gota de agua de lluvia y usarla con la menor cantidad de agua posible. Otra consideración esencial aquí es que incluso si los sistemas de drenaje no eliminan el agua de inmediato, la estructura del suelo es esencial para permitir que el agua de lluvia penetre en él. Después de una sequía prolongada, los poros que normalmente existen entre las partículas del suelo y que permiten que la humedad resida entre ellas han desaparecido en gran medida.

El efecto es que este suelo súper seco y ultracompacto no absorberá fácilmente el agua de lluvia, lo que quizás, irónicamente, permita inundaciones repentinas. Lo que se puede hacer aquí es darle al suelo más tiempo para absorber la humedad, mediante el uso de estanques, arroyos y estructuras similares en el paisaje que eviten la escorrentía y maximicen el tiempo de remojo del suelo. Esto no solo aumentará la cantidad de humedad en el nivel superior de la columna del suelo, sino que, lo que es más importante, ayudará a recargar las aguas subterráneas.

Ese sentimiento de hundimiento

Un diagrama de agua subterránea que muestra zonas restringidas, tiempos de viaje de agua subterránea, fuente y pozo.

Además de capturar el agua de lluvia y la escorrentía del deshielo para irrigación, agua potable y recarga de los niveles de las aguas subterráneas, es cada vez más común inyectar agua tratada nuevamente en los acuíferos, en lugar de liberarla en los ríos y otras aguas superficiales. Un beneficio importante de esto es que ayuda a contrarrestar el hundimiento, que es un problema común cuando el agua se extrae de un acuífero más rápido de lo que se repone.

La Ciudad de México es un ejemplo de ciudad que se hunde y sufre las consecuencias de un desbordamiento de las aguas subterráneas sobre las que se construyó. Como resultado, la ciudad se hunde a un ritmo de más de 15 centímetros por año, mientras que la escasez de agua sigue aumentando la presión para extraer cada vez más agua del acuífero. Quizás peor es la inyección excesiva de agua subterránea para una región costera, ya que esto puede resultar en la intrusión de agua salada, donde el agua salada fluye y contamina la dulce. Cuanto peor se pone esto, más probable es que el agua subterránea tenga que ser abandonada por completo o requiera tratamientos intensivos como la desalinización.

Todo esto debe dejar en claro que los acuíferos, así como las aguas subterráneas en general, son un recurso precioso que debe ser tratado con cuidado para que sea un recurso sostenible. Esto nos lleva a otro importante factor de riesgo, a saber, el de la contaminación.

mantenerlo limpio

Contaminación de aguas subterráneas por letrinas de pozo. (Crédito: CAWST)

Aunque la matriz del suelo actuará como un tipo de filtro, esto tiende a ser solo lo suficientemente bueno para filtrar partículas más grandes. Las aguas residuales pueden contener patógenos, metales pesados ​​y diversos productos químicos. En muchas regiones es bastante común el uso de campos de drenaje séptico, pozos y letrinas, todo lo cual corre el riesgo de introducir patógenos en las aguas subterráneas que pueden terminar en el agua extraída de pozos mal ubicados.

Estos tipos de contaminación de las aguas subterráneas han causado la propagación de enfermedades y similares en el pasado, y siguen siendo un tema de debate acalorado. La práctica del fracking para gas natural involucra la inyección de químicos en la roca que muchas veces terminan en las aguas subterráneas y ha causado demandas y estudios médicos. Finalmente, está el despertar de la comprensión de que el agua subterránea es algo que todos terminamos compartiendo, no muy diferente del agua en una piscina pública.

Para evitar la contaminación por la escorrentía del agua de lluvia que termina en las aguas subterráneas, el concepto de biofiltros se introdujo recientemente. Esto repite el concepto básico de zanjas al agregar una función de filtrado que le permitiría retener metales pesados, sedimentos y escombros. Al elegir plantas específicas para crecer en estos bioswales, este crecimiento puede actuar como un filtro natural, al mismo tiempo que permite que los desechos se asienten. La mayoría de los metales pesados ​​se retendrían en el sedimento que se asienta en estos bioswales, lo que permitiría la remoción y el reemplazo periódicos de ese sedimento para su remoción.

En un estudio de un drenaje biológico existente que había estado en el sur de California durante varios años, Evans et al. (2018) analizaron la tasa de retención de zinc, plomo, cobalto y manganeso en el suelo del bioswal. Descubrieron que una cantidad significativa de estos metales había sido secuestrada.

Recurso común

Después de todo, el agua dulce es un recurso precioso que, si se maneja con cuidado, puede traer prosperidad y salud no solo a los cultivos y las personas, sino también al medio ambiente en general. Mediante el uso de estanques, arroyos y otras estructuras de retención, las personas en regiones áridas y semiáridas pueden optimizar las pequeñas cantidades de lluvia, sin sobrecargar los acuíferos y los cuerpos de agua cercanos, especialmente cuando se combinan con la agricultura de secano.

Al inyectar la escorrentía de aguas pluviales en los acuíferos y dejar que penetre en el suelo en lugar de llevarla a los sistemas de drenaje, el impacto de las sequías puede ser significativamente menos severo, evitando que los acuíferos se sequen. Finalmente, al prevenir la contaminación de las aguas subterráneas, podemos asegurarnos de que el agua que bombeamos de los pozos no esté contaminada con metales pesados, patógenos y cosas desagradables similares.

Mientras aprendamos a aceptar que la lluvia y la abundancia de agua subterránea no son cosas en las que necesariamente podamos confiar, y que pueden requerir un esfuerzo de nuestra parte para mantenerlas o utilizarlas de manera óptima, las cosas deberían funcionar bien.

  • Garras dice:

    TL; DR versión: Venecia.

Óscar Soto
Óscar Soto

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